La vulnérabilités des personnes âgées face aux abus

La maltraitance des personnes âgées est le traitement inapproprié ou négligent d’une personne âgée par une autre personne qui lui cause un préjudice ou l’expose à un risque de préjudice pour sa santé, son bien-être ou ses biens. La violence est l’une des afflictions les plus graves qui frappent l’humanité.

Les différentes formes d’expression individuelle et collective de la violence, les facteurs qui la font naître et les conséquences sociales qu’elle engendre en font un phénomène complexe. On estime que la violence a un caractère changeant en fonction de la dynamique du pouvoir et de la distribution des rôles et des ressources, ce qui explique que l’on puisse établir différents types de violence.

Alors que les personnes âgées sont vénérées et respectées en tant qu’individus pour leur grande expérience et leur sagesse, la maltraitance des personnes âgées remonte au 11e siècle avant Jésus-Christ, en Mésopotamie et dans certaines tribus d’Afrique centrale et du Sud, elles étaient sacrifiées lorsqu’elles atteignaient cette période de la vie.

Le poids sociodémographique de la population des personnes âgées continuera à augmenter pour atteindre 25 à 30 % de la population générale d’ici 2050. Cette situation est vraiment alarmante si l’on tient compte du fait que de nombreux pays, comme l’Argentine, ne sont pas préparés à faire face à une réalité de cette ampleur, qui affectera les sociétés sur le plan économique, politique et social. Il s’agit d’une transformation aux conséquences de toutes sortes, notamment la remise en cause de notre forme actuelle d’organisation sociale, construite autour d’une population jeune.

Dans le monde d’aujourd’hui, on observe une tendance croissante à la violence. En Amérique latine, les pays présentant les taux de violence les plus élevés sont, par ordre décroissant, les suivants La Colombie, le Brésil et le Panama, où plus de 102 000 cas de violence extrême sont signalés chaque année, dont 38 % de personnes âgées. En Argentine et au Chili, ce phénomène est en augmentation depuis plus de trois décennies ; on estime que plus de 33 600 personnes âgées subissent une forme de violence au sein de leur famille.

Environ 8 % de la population âgée de plus de 65 ans est victime de maltraitance aux États-Unis, mais le fait que plus de 20 % des personnes âgées sont maltraitées non seulement à leur domicile, mais aussi dans diverses institutions de soins et établissements sociaux et de santé, est encore plus effrayant.

Les premières publications sur les mauvais traitements, les abus et la victimisation des personnes âgées dans le domaine médical sont apparues en 1975, lorsque le syndrome de la « mamie battante » a été décrit au Royaume-Uni et s’est révélé être un problème important et invisible. Plus de 10 % de la population mondiale a aujourd’hui plus de 60 ans. On estime également qu’environ 10 % des personnes âgées de plus de 65 ans sont victimes d’une forme de maltraitance.

Les paradigmes et stéréotypes négatifs liés à la vieillesse, tels que l’âgisme, sont des attitudes acceptées dans notre société qui rendent les personnes âgées extrêmement vulnérables aux mauvais traitements et aux abus. Les personnes âgées sont touchées par ce problème social, qui se caractérise par l’invisibilité et le sous-enregistrement, l’existence d’institutions qui ne disposent pas de systèmes de détection précoce ou appropriée, ainsi que par une mauvaise compréhension de la dynamique des relations violentes et des expériences des personnes âgées concernées.

La crainte de la violence chez les personnes âgées n’est pas infondée. Les personnes âgées se retrouvent souvent dans des situations d’isolement et d’impuissance, et l’agresseur est souvent un membre de la famille proche.

Les principaux agresseurs des personnes âgées sont leurs propres enfants adultes (44,4%), leur conjoint (14,6%), leur partenaire actuel (affectueux et/ou sexuel) (9,7%) ou d’autres parents (belle-fille, gendre, etc.) (17%). Il est à noter que l’âge des enfants agresseurs oscille entre 26 et 45 ans et que 68% d’entre eux sont de sexe masculin. Dans l’environnement familial, le type de violence le plus courant à l’encontre des personnes âgées est la violence psychologique, jusqu’à 95%, les agressions les plus fréquentes étant les insultes (85%), l’humiliation et la dévalorisation (66,3%), les menaces de mort (40%) et le rejet, bien qu’elles ne soient pas exemptes de violence physique. Les gifles, les bousculades, les coups de pied et les coups de poing sont les formes d’agression les plus fréquentes. Les femmes sont les principales victimes de la violence domestique et sexuelle.

Les facteurs qui rendent les personnes âgées vulnérables à la maltraitance sont la perte du rôle social, la faible estime de soi, les niveaux de dépendance dérivés de certaines pathologies, les faibles niveaux de revenus qui les obligent à vivre avec d’autres personnes ou à en être économiquement dépendantes.

Certains facteurs contribuent à la maltraitance des personnes âgées, comme la présence de certaines dynamiques familiales (violence familiale, manque de communication, inversion des rôles) ; la nature et la qualité de la relation établie entre la personne âgée et l’aidant dans l’environnement familial ; la disqualification et le manque de reconnaissance de la sagesse et de l’expérience des personnes de plus de 60 ans (la société voue un culte très élevé à la jeunesse et tend à exclure et à marginaliser les personnes âgées) ; la dépendance économique, émotionnelle et physique fait que de nombreuses victimes d’abus ne dénoncent pas leur agresseur, ce qui en fait des cibles parfaites pour toutes les formes d’abus. D’autre part, de nombreuses personnes âgées craignent de subir d’autres préjudices si elles dénoncent leur agresseur.

L’agresseur est généralement la personne qui « s’occupe d’eux » ou qui vit à côté d’eux, et peut être un membre de la famille, un voisin, un ami ou le directeur d’une institution. Pour la personne âgée, le plus douloureux est que l’agression vient de ses enfants ou petits-enfants, qu’elle a contribué à élever et en qui elle a placé tous ses espoirs d’une vieillesse agréable et équilibrée.

Le rythme de vie actuel encourage un mode d’interrelation violent dans la société, et les familles, comme tout autre groupe social, ne sont pas exemptes de se modifier, de devenir dysfonctionnelles et d’entrer dans des variantes relationnelles victimaires.

À tout cela, ajoutons le manque de politiques publiques, de ressources sociales et sanitaires adéquates, de pensions et de retraites qui ne répondent pas aux besoins des personnes âgées, les difficultés d’accès aux services, les mauvaises pratiques et le non-respect des lois, tout cela se traduisant par une pauvreté économique et tous les aspects négatifs qui ne permettent pas le développement personnel des personnes âgées.